Biotecnología y agricultura

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El mundo vegetal lleva la palabra biotecnología tatuada a fuego, actualmente la biotecnología y la agricultura van de la mano, y no solo por que hoy día se cultiven organismos modificados genéticamente. Desde hace miles de años los cultivos son seleccionados según ciertas características: resistencia a plagas, crecimiento rápido, etc. Gracias a la siembra y el cruce de estos cultivos se han obtenido variedades de plantas mejoradas que aún seguimos utilizando en la actualidad.

¿Que es la biotecnología agrícola?

La biotecnología agrícola se refiere a toda actividad biotecnológica relacionada con con el cultivo de plantas, el desarrollo de pesticidas o la generación de productos destinados al cultivo como: abonos, químicos para el crecimiento, etc. Este sector se engloba dentro de lo que se conoce como biotecnología de color verde y se aplica normalmente en el sector agrícola..

Según la FAO:

La biotecnología agrícolamoderna, comprende una variedad de instrumentos que emplean los científicos para comprender y manipular la estructura genética de organismos que han de ser utilizados en la producción o elaboración de productos agrícolas

Ejemplos de la biotecnología agrícola

La biotecnología aplicada a la agricultura, no es un invento reciente ni ha surgido gracias a la era tecnológica en la que no encontramos. Cierto es que la evolución de la biotecnología en la agricultura a permitido mejorar y crear muchas aplicaciones nuevas, pero gran parte de ellas existían desde hace más de 10.000 años.

Cultivos tradicionales

La evolución de los cultivos en la agricultura tradicional fue llevada a cabo mediante una técnica de mejora genética no recombinante conocida como domesticación:

  • La domesticación en la agricultura, es la adaptación de un cultivo a un ambiente deseado. Esta adaptación conlleva un cambio genético y esta considerada como el primer ejemplo de biotecnología agrícola llevada a cabo por el ser humano, ya que los cambios no los induce el agricultor pero si los selecciona a lo largo del tiempo. Una adaptación del cultivo en vida salvaje al cultivo destinado para la alimentación.

Todas los vegetales han pasado por este proceso al largo de los años. El trigo, el arroz, la soja o frutas como las naranjas son algunos ejemplos.

Por ejemplo, en España no se cultiva trigo genéticamente modificado, pero la variedad de trigo actual no se parece en nada a la que cultivaban nuestros ancestros. Esto se debe a que durante el paso de los años, se han ido seleccionando y plantando las semillas de las variedades de trigo con las características más interesantes para el agricultor.

Evolución de la biotecnología
La rápida evolución de la biotecnología en la agricultura a permitido incorporar mejoras extraordinarias en muy poco tiempo

Generación de nuevos cultivos

La biotecnología agrícola permite la obtención de nuevos cultivos mediante dos métodos:

La mejora genética no recombinante: puede llevar a cabo mediante diferentes técnicas: la domesticación tradicional (explicada anteriormente), o mediante el cultivo in vitro en masa.

  • El cultivo in vitro en masa: se basa en la generación de nuevas especies a partir de su cultivo en el laboratorio. Las plantas se someten a situaciones de estrés como cambios de temperatura, periodos de sequía o químicos. Este proceso se lleva a cabo con miles de plantas pequeñas en recipientes especiales las que consiguen adaptarse y sobrevivir son las que se consideran mejoradas genéticamente y a partir de esas se seleccionará aquella que tenga la mejora genética específica que se busque para el cultivo de esa especie.

Algunos cultivos consumidos en la actualidad obtenidos mediante este método son: la sandía, la caña de azúcar o la batata.

La mejora genética recombinante: la biotecnología agrícola utiliza la ingeniería genética para la obtención de nuevos cultivos. Mediante esta técnica se pueden seleccionar la variación genética deseada, consiguiendo así que la planta responda exactamente a las necesidades de cultivo (resistencia a sequía, adaptación a plagas,etc..). Estos son los cultivos de nueva generación.

Algunos ejemplos de este tipo de cultivos son: la soja, el maíz, o el algodón.

Herbicidas y plaguicidas mejorados

Gracias a la biotecnología agrícola y el estudio genético que ha llevado a cabo de los diferentes cultivos, se han elaborado productos mejorados para combatir plagas y variedades de plantas no deseadas en el campo. Estos productos pueden conllevar un severo problema si no se estudian y elaboran correctamente.

El Glifosato por ejemplo, es un herbicida de amplio espectro, útil para eliminar malas hierbas en el campo. Ha sido utilizado durante muchos años en el sector agrícola pero su uso ha sido regulado por ser un potencial cancerígeno para los seres humanos. Actualmente, este herbicida ha sido sustituido en muchos sectores por el Glufosinato, tien una función similar pero no es problemático para la salud del agricultor.

Biocombustibles

El biodiésel es un carburante ecológico que posee grandes ventajas medioambientales, ya que, no daña el medioambiente.Es un combustible de origen vegetal y su uso es completamente inocuo en cuanto a contaminación atmosférica.

Biocombustible
El biodiesel es una de los grandes promesas medioambientales del siglo XXI

El biodiésel se produce a partir de aceites vegetales, vírgenes y reciclados. El aceite vegetal virgen extraído de las semillas de la planta, es refinado antes de incorporarlo al proceso de producción del biodiésel. Aunque existen muchas variedades de plantas, las más utilizadas para su producción son la colza, la soja, o la palma. La biotecnología agrícola participa activamente en la mejora de plantas para aumentar el rendimiento y la calidad de estos tipos de aceites destinados a la producción de combustibles no contaminantes.

Ventajas y desventajas de la biotecnología agrícola

Desde la aparición de la ingeniería genética se han planteado muchas dudas acerca de las ventajas de la biotecnología en el campo y como puede afectar esta a nuestra alimentación o a nuestra salud día a día.

Algunas ventajas

Mejora del rendimiento: el estudio y la mejora de diferentes variedades de plantas ha permitido aumentar en gran medida la producción de los cultivos, su resistencia a plagas y a otros factores como las altas temperaturas. Esto ha mejorando la economía y la alimentación en muchos países.

Abastecimiento cultivos: en ciertas zonas del planeta la disponibilidad de ciertos cultivos es escasa. Gracias a la biotecnología y la agricultura se ha conseguido desarrollar una variedad de arroz llamada arroz dorado. Este cultivo biotecnológico contiene un precursor de la vitamina A, o lo que es lo mismo, ayuda a que tu cuerpo genere vitamina A, ayudando a combatir la falta de nutrientes en algunas regiones.

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La biotecnología agrícola ha sido constantemente cuestionada por los defensores de la agricultura más tradiconal

Algunas desventajas

Contaminación cruzada: esta es una de las principales reivindicaciones de los grupos ecologistas. Ciertos cultivos mejorados genéticamente pueden llegar a arruinar cosechas enteras mediante la polinización. Si dos plantaciones del mismo tipo de cultivo están cerca y una de las cosechas no tiene plantas modificadas genéticamente, esta corre el riesgo de ser contaminada. Esto puede ser un problema si una empresa quiere productos libres de cultivos modificados y tras los análisis correspondientes, los detecta en la cosecha, puede llegar a rechazarla entera.

Invasión de ecosistemas: la siembra masiva de plantas mejoradas por parte de las grandes empresas a la larga pueden ser un gran problema para la deforestación de zonas silvestres, reconvertidas en grandes campos de cultivo.

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